jueves, 1 de agosto de 2013

Cuando la ciencia no parece ciencia: Los premios Ig Nobel y otras cosas igualmente extrañas

Hace unos días mi hermano me observó que, además de haber reducido el ritmo de mis publicaciones en el blog (situación que expliqué en la entrada anterior), cada vez publico menos entradas sobre otros temas que no tengan que ver directamente con la Patagonia. Me quedé pensando sobre esto y decidí desviarme un poco por el momento; y retomé uno de los tantos artículos que tengo empezados hace tiempo. Es sobre ciencia, sobre cosas absurdas, y también es un poco largo, así que no me digan que no les avisé.

La imagen del investigador es muy acartonada. El científico de las películas o de las publicidades suele estar un poco alejado de la realidad. Existe una imagen popular del ambiente científico que en algunos casos puede ser correcta, pero que en general no lo es. No escapan a este error de percepción los temas de investigación, que pueden ser de un contenido fascinante o aburrido, pero que en todos los casos parecen ser muy serios y trascendentales. La realidad es otra, y aquellos que trabajen en, o conozcan, el mundillo de la ciencia saben bien a lo que me refiero. Los científicos son, ante todo, humanos, y por lo tanto están presentes todos los defectos y virtudes del resto de sus congéneres. Lo mismo pude decirse de los temas de investigación, donde existen disparates que en el mejor de los casos puede tener sentido, pero otras veces no. Lo que determina que tiene sentido y que no suele ser el, valga la redundancia, sentido común, aunque no siempre es así.

Desde el año 1991 se entregan los premios Ig Nobel, que son una especie de parodia estadounidense del Premio Nobel, por los logros de diez grupos de científicos que "primero hacen reír a la gente, y luego le hacen pensar". Estos premios pretenden celebrar lo inusual, honrar lo imaginativo y estimular el interés de todos por la ciencia, la medicina, y la tecnología; y también servir como ejemplo de las cosas que no se deberían hacer. Según lo declarado por los organizadores, existen buenos logros que pueden ser incluso absurdos, y por otro lado, existen otros que son reconocidos a pesar del absurdo.

El canalla (stinker), la mascota oficial de los Ig Nobel..

Pero, en vez de seguir dando vueltas, me remito a los hechos. Acá van algunos, muy pocos, ejemplos de los premios entregados en los últimos años veinte años. Para profundizar un poco más y ver otras cosas incluso más raras, recomiendo entrar directamente en la página de los premios Ig Nobel, o a otras de las tantas que reproducen parte de esta información.



PREMIOS 2012
PSICOLOGÍA: Anita Eerland, Rolf Zwaan y Tulio Guadalupe, por su estudio "Inclinarse a la izquierda hace parecer más pequeña a la torre Eiffel" (en Psychological Science, vol. 22 no. 12, December 2011, pp. 1511-14). Una investigación realmente útil... para los fotógrafos.

NEUROCIENCIAS: Craig Bennett, Abigail Baird, Michael Miller, y George Wolford, por demostrar que los investigadores en el área de las neurociencias pueden encontrar, por medio de complicados instrumentos, actividad cerebral significativa en cualquier lado, incluso en un salmón muerto. ("Neural Correlates of Interspecies Perspective Taking in the Post-Mortem Atlantic Salmon: An Argument For Multiple Comparisons Correction" Craig M. Bennett, Abigail A. Baird, Michael B. Miller, and George L. Wolford, Journal of Serendipitous and Unexpected Results, vol. 1, no. 1, 2010, pp. 1-5). A pesar de lo bizarro de esta propuesta, es un llamado de atención sobre la forma en que se realizan y analizan diversas mediciones.

El salmón de la discordia


PREMIOS 2011
MEDICINA: Mirjam Tuk, Debra Trampe, Luk Warlop, Matthew Lewis, Peter Snyder, Robert Feldman, Robert Pietrzak, David Darby, y Paul Maruff, por demostrar que la gente toma mejores decisiones sobre ciertas cosas pero peores sobres otras, cuando tienen una imperiosa necesidad de orinar ("Inhibitory Spillover: Increased Urination Urgency Facilitates Impulse Control in Unrelated Domains", Mirjam A. Tuk, Debra Trampe and Luk Warlop, Psychological Science, vol. 22, no. 5, May 2011, pp. 627-633). Quisiera comentar algo, pero las palabras sobran en casos como este.


PREMIOS 2009
PAZ: Stephan Bolliger, Steffen Ross, Lars Oesterhelweg, Michael Thali y Beat Kneubuehl, por determinar experimentalmente si es mejor ser golpeado en la cabeza con una botella llena de  cerveza o con una vacía ("Are Full or Empty Beer Bottles Sturdier and Does Their Fracture-Threshold Suffice to Break the Human Skull?" Stephan A. Bolliger, Steffen Ross, Lars Oesterhelweg, Michael J. Thali and Beat P. Kneubuehl, Journal of Forensic and Legal Medicine, vol. 16, no. 3, April 2009, pp. 138-42. DOI:10.1016/j.jflm.2008.07.013). Investigación fundamental para quienes estén pensando en una pelea en un bar o en un asado.


¿Conviene que me peguen con la botella vacía o llena? Hagamos un paper...


PREMIOS 2008
QUIMICA (premio compartido entre dos grupos): Sharee A. Umpierre, Joseph A. Hill, Deborah J. Anderson, por descubrir que la Coca-Cola es un efectivo espermicida, y Chuang-Ye Hong, C.C. Shieh, P. Wu, y B.N. Chiang, por descubrir que no lo es ("Effect of 'Coke' on Sperm Motility," Sharee A. Umpierre, Joseph A. Hill, and Deborah J. Anderson, New England Journal of Medicine, 1985, vol. 313, no. 21, p. 1351. // "The Spermicidal Potency of Coca-Cola and Pepsi-Cola," C.Y. Hong, C.C. Shieh, P. Wu, and B.N. Chiang, Human Toxicology, vol. 6, no. 5, September 1987, pp. 395-6). Este premio es genial, dos grupos que demuestran cosas diametralmente opuestas. Al menos uno de los dos erró fiero.


PREMIOS 2007
QUIMICA: Mayu Yamamoto, por desarrollar una forma de obtener un extracto de vainilla a partir de los excrementos de vaca (Mayu Yamamoto, Yasuhiro Futamura, Kouki Fujioka, and Kenji Yamamoto, “Novel Production Method for Plant Polyphenol from Livestock Excrement Using Subcritical Water Reaction” International Journal of Chemical Engineering, vol. 2008, 5 pages, doi:10.1155/2008/603957). Sin palabras.

LITERATURA: Glenda Browne, por su estudio de la palabra "the" y las muchas maneras en las que causa problemas para ordenar las cosas en orden alfabético ("The Definite Article: Acknowledging 'The' in Index Entries" Glenda Browne, The Indexer, vol. 22, no. 3 April 2001, pp. 119-22). Parece una trivialidad, pero cuando hay que buscar información en grandes bases de datos, el asunto de los artículos trae sus dolores de cabeza.

AVIACION: Patricia V. Agostino, Santiago A. Plano y Diego A. Golombek, por su descubrimento de que el Viagra ayuda a recuperarse del jetlag a los hamsters ("Sildenafil Accelerates Reentrainment of Circadian Rhythms After Advancing Light Schedules" Patricia V. Agostino, Santiago A. Plano and Diego A. Golombek, Proceedings of the National Academy of Sciences, vol. 104, no. 23, June 5 2007, pp. 9834-9). Una investigación bien argentina, que da para el chiste fácil, pero quizás tenga insospechadas aplicaciones.




PREMIOS 2006
MATEMATICAS: Nic Svenson y Piers Barnes, por calcular el numero de fotografías que se deben tomar para (casi) asegurar que nadie en la foto aparezca con los ojos cerrados ("Blink-Free Photos, Guaranteed" Velocity, June 2006). Otra para los fotógrafos.


PREMIOS 2004
MEDICINA: Steven Stack, y James Gundlach, por su reporte "El efecto de la música country en el suicidio" ("The Effect of Country Music on Suicide", Social Forces, vol. 71, no. 1, September 1992, pp. 211-8). Me encantó, creo que podría extenderse a otros géneros musicales.

QUIMICA: La compañía Coca-Cola de Gran Bretaña, por usar tecnología avanzada para convertir agua de canilla ordinaria en Dasani. Junto con el premio podrían incorporar un bonito juicio, por delincuentes.


PREMIOS 2002
MATEMATICAS: K.P. Sreekumar y G. Nirmalan, por su reporte analítico "Estimación de la superficie total en Elefantes Indios" ("Estimation of the Total Surface Area in Indian Elephants (Elephas maximus indicus)", K.P. Sreekumar and G. Nirmalan, Veterinary Research Communications, vol. 14, no. 1, 1990, pp. 5-17). Sin palabras, es una de esas cosas donde no puedo aportar ni un chiste.


PREMIOS 2001
ASTROFISICA: Dr. Jack y Rexella Van Impe, por descubrir que los agujeros negros cumplen todos los requisitos para ser la ubicación del Infierno. Otro que es autoexplicativo y no necesita de comentarios adicionales.


PREMIOS 2000
MEDICINA: Willibrord Weijmar Schultz, Pek van Andel, Eduard Mooyaart, e Ida Sabelis, por su esclarecedor reporte "Resonancia magnética de los genitales masculinos y femeninos durante el coito y la excitación sexual femenina" ("Magnetic Resonance Imaging of Male and Female Genitals During Coitus and Female Sexual Arousal", British Medical Journal, vol. 319, 1999, pp 1596-1600). También me abstendré de comentar en este caso.


PREMIOS 1999
EDUCACION: El Consejo de Educación del Estado de Kansas y el Consejo de Educación del Estado de Colorado, por ordenar que los niños no deberían creer en la teoría de la evolución de Darwin más que lo que ellos creen en la teoría de gravedad de Newton, en las teorías de electromagnétismo de Faraday y Maxwell, o en las teorías de Pasteur sobre que los gérmenes causan enfermedades. Este es otro ejemplo de las cosas que no deberían reproducirse.


PREMIOS 1998
QUMICA: Jacques Benveniste, por su descubrimiento homeopático de que no solo el agua tiene memoria, sino que la información puede trasmitirse por líneas telefónicas e Internet ("Transatlantic Transfer of Digitized Antigen Signal by Telephone Link", J. Benveniste, P. Jurgens, W. Hsueh and J. Aissa", Journal of Allergy and Clinical Immunology, February 21-26, 1997). Tras que la homeopatía ya genera más de un revuelo, esto es la gota que rebalsa el vaso.

ESTADISTICA: Jerald Bain y Kerry Siminoski, por su cuidadosamente medido reporte "La relación entre altura, longitud del pene, y el tamaño de los pies" ("The Relationships Among Height, Penile Length, and Foot Size", Annals of Sex Research, vol. 6, no. 3, 1993, pp. 231-5). Otro que da para los chistes fáciles...



PREMIOS 1997
FISICA: John Bockris, por sus amplios logros en fusión fría, transmutación de elementos básicos en oro y la incineración electroquímica de basura doméstica.


ASTRONOMIA: Richard Hoagland, por identificar construcciones artificiales en la Luna y Marte, incluyendo una cara humana en Marte y edificios de 10 millas de altura en el lado oculto de la Luna ("The Monuments of Mars: A City on the Edge of Forever" by Richard C. Hoagland, North Atlantic Books, Berkeley, CA,1996). Me encantan los conspiranoicos, creo que este es un gran premio, aunque la cara de Marte se haya demostrado ser un monticulo de tierra natural y que tampoco parece ninguna cara.




PREMIOS 1996
BIODIVERSIDAD: Chonosuke Okamura, por descubrir los fósiles de dinosaurios, caballos, dragones, princesas, y más de mil otras "mini-especies" extinguidas, cada una de las cuales mide menos de 0,25 mm de longitud. Buscando en la web vi algunas de las fotos de los fósiles en cuestión... y la verdad es que hay que usar mucha imaginación.


PREMIOS 1995
LITERATURA: David B. Busch y James R. Starling, por su profundo reporte denominado "Objetos extraños en el recto: Casos reportados y una revisión completa de la literatura mundial". Entre las citas se pueden encontrar, entre otros: siete lámparas incandescentes; dos linternas; un resorte; una lata de aceite; once diferentes formas de fruta y vegetales; una sierra de joyero; una cola de cerdo congelada; un vaso de cerveza; etc. ("Rectal foreign bodies: Case Reports and a Comprehensive Review of the World's Literature", Surgery, September 1986, pp. 512-519). Me abstengo de opinar, es demasiado...

PSICOLOGIA: Shigeru Watanabe, Junko Sakamoto, y Masumi Wakita, por su exitoso entrenamiento de palomas que discriminan las pinturas de Picasso de aquellas de Monet ("Pigeons' Discrimination of Paintings by Monet and Picasso", Journal of the Experimental Analysis of Behavior, vol. 63, 1995, pp. 165-174). Otro de los grandes aportes al arte y a la zoología.


PREMIOS 1993
LITERATURA: Eric Topol, R. Califf, F. Van de Werf, y otros 972 coautores, por publicar un trabajo de investigación médica que tiene cien veces más autores que páginas (The New England Journal of Medicine, vol. 329, no. 10, September 2, 1993, pp. 673-82). Sobre el tema de la cantidad de autores hay para debatir un rato largo, aunque en este caso se les ha ido la mano, y por mucho.
Nota del 9/Agosto/2013: Otra referencia interesante, que no tiene tantos autores pero de todas formas es muy llamativa, es una publicada en IEEE, "The MINOS scintillator calorimeter system", en el cual Adamson, Alexandrov, y otros 170 autores presentan un artículo de... ¡3 páginas!. Me encantaría saber como evaluarían un paper así en CONICET.



Por si los Ig Nobel no han sido lo suficientemente contundentes, les voy a dejar un interesante trabajo, que además está concentrado sobre investigaciones realizadas por colegas en universidades argentinas. Se trata del libro "Demoliendo Papers", de Diego Golombek, donde se reproducen trabajos sobre cuestiones tan profundas como: ¿Por qué la tostada con mermelada siempre cae boca abajo y el gato boca arriba? ¿Qué pasa si se le ata una rodaja de pan con dulce en el lomo de un gato y se los suelta? ¿Por qué, tras esperar el colectivo un buen rato, encendemos un cigarrillo y aparece? ¿Qué es el "divino" botón y cuáles son sus cualidades teológicas?... y un largo etcétera. Se trata de una serie de trabajos realizados como una experiencia de análisis y crítica sobre la elaboración de papers, que bien vale la pena echarle un vistazo.




Pero, y con esto me despido, si quieren algo más bizarro, hay que ir al CERN y a la mal llamada "Máquina de Dios", el Gran Colisionador de Hadrones LHC. Cuando intentaron poner en marcha está máquina, que sin duda debe ser la más compleja sobre la faz de la Tierra, se encontraron con varios problemas inesperados, que demoraron su operación normal más de un año. Dos científicos, Holger Bech Nielsen, del Instituto Niels Bohr de Copenhagen, y Masao Ninomiya del Institute de Física Teórica Yukawa de Kyoto, propusieron una extravagante teoría para explicar esa sucesión de fallos. Sencillamente, sugirieron que el LHC estaba siendo saboteado desde el futuro... ¿qué? ¿cómo? Sí, desde el futuro. Como en aquella conocida paradoja del hombre que viaja en el tiempo y mata a su abuelo, al parecer el bosón de Higgs se estaría comportando de esta manera para evitar ser descubierto. Finalmente, esto no fue así, ya que el LHC está completamente operativo y el dichosos bosón de Higgs fue descbierto.... pero la verdad es que la teoría del sabotaje desde el futuro pintaba lindo.

Nota del 9/Agosto/2013: Nielsen y Ninomiya tienen dos artículos disponiibles en la base arXiv que tratan sobre este tema. Para el que le interese ahondar en cosas como integrales con límites en el tiempo del Big Bang, acá están: "Search for Effect of Influence from Future in Large Hadron Collider", y "Test of Influence from Future in Large Hadron Collider; A Proposal"



Bueno, ahora sí, esto fue demasiado por hoy. ¡Hasta la próxima!

2 comentarios:

  1. jaja, muy bueno... abriendo nuevamente el arbol de temas :) .. ¡el de inclinarse para ver mas pequeña la torre eiffel está genial! jaja.

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    1. Gracias hermano. Mi favorito es "El efecto de la música country en el suicidio" :)

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